阿兰·波德顿《给工作一个讃》 の 火箭科學(7)

火箭升空了,大家都鬆了一口氣,“啊——”。那便是最天真的驚嘆詞,未加粉飾、質樸無華。一時間,我們似乎都忘記了自身的存在,也忘記了接受過的教育、禮貌和想挖苦人的感覺,只是目送那優美如一根標槍似的火箭升入南方的太空。 

還有光亮,那是炸彈制造者的調色板上一種色澤最最豐富的橙色。火箭在蒼穹中變成一個巨大的、正在燃燒的燈泡,它的光亮如同白晝,使大家看到海灘、庫魯城、叢林、航天中心的建築以及我們這些大驚失色的旁觀者的面孔。

 

這次發射似乎有無數種像征性解讀方法。看起來這不過只是用一根管子,將一顆亞洲電視衛星送入了軌道。但是,根據個人的不同想法(而且也沒有什麽力量能阻止這類想法),這也是精靈、耶和華和聖三位一體,或是韋韋印第安人觀念中萬能的造物主馬瓦里的化身。發射場景令人想起《舊約》中先知們提到的煙與火的片段,他們以此令聽眾們在上帝的威嚴面前戰栗。不過上帝的現代形像是由最世俗、與基督教毫無聯系的機器制造出來的。科學教會我們如何使神靈相形見絀。 

火箭穿過云層消失了,但是人們仍聽得到在天際、大地和叢林里回蕩、卻不知從哪里傳來的轟鳴聲。後來,透過云的間隙它又一次現身,比所有的飛機都飛得高,已變為一個火紅的小點。幾天前,我在一間房子里看到的那顆人造衛星,現在已經飛到大氣層上方。火箭助推器已經在飛行途中拋出,它系在降落傘上墜落,現在已處於往非洲降落的半途中。

 

我們這里又奇怪地安靜下來。人們聽得到一股自然風穿過樹林,以後又傳來一隻猴子的叫聲。我的嘴巴很乾,隨即意識到自己的左手仍舉在空中,保持著剛才騷動開始時的姿勢。附近一所帳篷里已擺好幾排椅子,有兩個人在那里低聲用法語交談。一個留著披肩長髮、清純美貌的年輕女人,正在向她的朋友解釋衛星如何進入最終的軌道。

她穿著一件白棉布裙子,上面綴有小朵圓葉風鈴草。她用一隻膝蓋代表地球、用一根細長的指頭劃出衛星的軌跡。她熱切地向朋友說明運載火箭,並不像人們所想的那樣全程將衛星送到目的地,它的任務只是把衛星送入距地面250公里之遙的大氣層中,即人們所說的噴射點。從那里開始,衛星依靠自己的發動機再飛行10天才能到達軌道,位於日本上空36,000公里處。它必須先在一些較低的軌道上畫出橢圓的古怪形狀來(她在自己裙子上畫出圖樣),以後才能獲得足夠力量畫出一個完滿的圓圈(她又在左膝蓋上畫了一個圈)。


她這一番關於衛星發射科學的講解太複雜,我無法聽到末尾,況且現場氣氛緊張、使人分心,最終令我走入夜幕中去。 對火箭的操縱權現在已從庫魯航天城的工程師們手中轉出,遍布地球各處的跟蹤站已接管,甚至所在國家的居民也不知道這些跟蹤站的存在。


第一個跟蹤站設在大西洋中部的阿森松島上,一位技術人員1個月前乘船從法國來到此地,孤零零地待在一座小房子里,他的唯一任務是在助推器噴射後的那4分鐘內,跟蹤“阿麗亞娜”火箭的蹤跡。此後這一任務便轉到另一個同樣孤獨的跟蹤站里,它位於加蓬利伯維爾以北某地,接下來再移交給坐落在肯尼亞的馬林迪的一個跟蹤站。這一鏈條的最後一站是澳大利亞西部沙漠里的一座燈塔,它與世隔絕,我幾乎無法描述那里有多麽孤寂。


1.原文是法文Dix,neuf,huit,sept,retrait des ombilicaux——譯者

2.卡納維拉爾角位於美國佛羅里達半島東海岸中部,附近有肯尼迪航天中心和卡納維拉爾空軍基地,美國的航天飛機都從這兩個地方發射升空,卡納維拉爾角已成為它們的代名詞。——譯者

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