在香港專賣海鮮的大酒家門口,不時可以見到有一種怪魚,養在木盆或特製的噴水魚櫃裡,多數同山瑞等養在一起,它的形狀像大鰻魚和烏魚,週身有滑涎,可是有四隻腳,像是一條小鱷魚或是蛤蚧蛇,酒家稱它們為海狗魚,認為是很美味滋補的東西。

海狗魚是兩棲類,喜歡棲息在淺水濱或山邊的溪水溝裡,頭部大而扁,兩隻眼睛很細小,前腳四趾,後腳五趾,全身烏黑色,有一條尾巴,那樣子與其說是像小鱷魚,不如說是像一條大蝌蚪。海狗魚普通有二三尺長,大的可以長至五尺,形狀實在很醜惡。香港、新界和大嶼山的山澗裡,也偶然可以捉得到海狗魚,不過香港酒家出售的多來自國內,廣東廣西福建的山嶺地帶都出產海狗魚,上海的黃浦灘和蘇州河裡也有。海狗魚在中國的棲息區域分佈很廣,從山西西南部、四川、揚子江流域,以至貴州都曾經發現過,閩廣一帶更不用說了。

海狗魚在中國方物誌書上被著錄得很早,舊時稱它們為「鮦」,為「鯢」,俗稱孩兒魚或娃娃魚,認為是一種很神異的東西。《爾雅》釋魚說:「鯢,大者謂之假。」註說:「今鯢魚似鮎,四腳,前似獼猴,後似狗,聲如小兒啼,大者長八九尺。」

《水經註》說:「鯢魚聲如小兒,有四足。」郭璞註《山海經》,又稱它們為「穌」,說是聲啼如小兒,故呼為「穌」。但說得最詳細可靠的是《益州方物略》,作者宋祁記西川所出產的這種「鮦」魚說:

 

「出西山谷及鴉江,狀似鯢,有足,能緣木,其聲如兒啼,蜀人養之。」又說:「有足若鯢,大首長尾,其啼如嬰,緣木弗墜。」

 

將這類的描寫用今日所見的海狗魚來對證,大都正確符合,可見從前人所認為怪物的鮦或鯢,其實就是海狗魚。甚至「啼聲如小兒」,也不是杜撰的,因為將海狗魚捉在手裡時,它往往能發出「呀呀」的叫聲。

在中世紀的歐洲,海狗魚也被認為是一種怪物,稱它們為「火蛇」(The Giant Salamander),說是能咬人致死,並且能避火。這是因為它身上有滑涎,對於小火確是不怕。身上又能排泄一種毒液,使一般的動物不致咬它,但並不能殺人。

海狗魚有腳,能從水邊爬上樹捕食樹蛙,所以,你有時可以在樹上捉到海狗魚。孟子認為不可能的「緣木而求魚」,給這事實推翻了。

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