王家莊到九九縣城五十里路,莊前那條百尺河,就是從縣城那面流過來的,發大水的時候,浪滾翻天的,嘩嘩地可驚人,不是莊前那神牛石擋住,大水就會沖了莊子啦。

嗬,那塊神牛石也真是古怪,又不連山,卻獨獨地凸出那麽塊黃澄澄的石頭來,它多像一只牛的樣呀,角呀,身子啦,都能分得清楚。老遠看看,威威武武地在那趴著。

說起來,是有個故事的,這也是古年間的事了,傳到如今也不知多少年啦,先說為什麽叫九九縣城吧,那城的城墻只有九十九尺高,城外的百尺河呢,嘿,裏面有條泥鰍精,那年也把浪頭攪得百尺高。從前作官的,不管老百姓死活,藉著這個多刮些錢是真的。

有一年,皇帝又派了一任官來,這個官到了任以後,先圍著城墻看了看,老百姓尋思,這次可好了,也許能把城墻修高了。

唔,誰也沒打算到,縣官把衙門拆了,加高了地基,重新修蓋了起來,自然他只是動動嘴,一切使費都是從者百姓那刮來的。那陣,這一縣除了納官糧、官銀以外,每年還得攤派許多修城墻的錢,這任縣官更看上了這一份進項。一年、一年的,銀子堆起來也成垛了。城墻呢,還是九十九尺高,銀子當然是進了縣官的私庫了。城裏的人,每年得遭一回災。水火無情呀,遇上了那個水災,連屋帶東西全完了。

人到急啦,無路找路走啊,都上龍王廟裏,去燒香磕頭,可是什麽事也不頂,誰都愁的要命。

有一天,一個老漢來到了廟前,招呼起來:“大夥別信這個啦,要好,你們都把碎銅送到我那裏,我有法子。”

有人認得這是本城鑄銅像的老匠人,說起來,他的手藝是天下第一啦,不管鑄起樁什麽銅像,就跟活的一樣,究竟他下了多少工夫,費了多少心血,誰也不知道,只聽人家說,他的屋裏常成宿地亮著燈,看不得他手藝好,掙來的錢,都納了官項啦,你想想,吃穿都顧不上,是舍不得點著燈睡覺的,他就是成宿地在做活呀。

越說就說成神話啦,都說,有一天黑夜,有人打老匠人窗外路過,聽到

屋裏說話,一尋思,他又沒有家口,半夜三更地和誰拉呱①?仔細一聽,是跟他鑄起的那些銅像說話呢。還有人說,半夜裏常聽到他鑄的那匹千裏馬,噅噅地叫喚。有人問起他來,他不說什麽,只捋著胡子笑笑。大夥都知道他是個好心人,都信服他的話,也不問他要銅做什麽,有的把洗臉的銅盆送去,討飯的要到一個小銅錢也都送去,嗬,什麽銅物都有,大閨女、小媳婦的銅手鐲,小孫子、小外甥的百家鎖,不幾天就湊了那麽一大堆。老匠人把門關起來,誰他也不見,一直過了七七四十九天,那天半夜裏,聽到他的屋裏,有一頭牛“哞!哞!”

地叫了起來,叫的聲音可大啦,全城的人都能聽得見。


①拉呱:就是“談話”的意思。


第二天,他把門開開了,一只鑄好的銅牛站在屋子當央,金晃晃的把屋子都照亮了。去看的人人山人海,沒一個不驚奇的,都說:“活牛也不過這麽精神,看那眼,看那角,那蹄腿,那點也活像就要跑的一頭牛呀。”

那身皮毛,看去是那麽柔軟光滑,一摸,卻是冰涼冰涼的。

出了這麽一樁大事,衙役、狗腿子很快地報告了縣官,縣官一聽,也盤算出這個東西有大用處,他想把銅牛送給皇帝,可能買得自己加俸進祿,便一聲吩咐,叫把銅牛擡去。

那些衙役、狗腿子一窩蜂的擁去了,進了屋裏,把老匠人的東西先搶光了,才去搶銅牛,可是銅牛好似生根樣的站在那裏,擡也擡不動,掀也掀不動,老匠人站在一旁,氣呼呼地看著不做聲。

一個衙役又去報告了縣官。

縣官驚奇地說:“還有這種事嗎?”

坐上了轎,吆吆喝喝地去了。

到底是縣官壞主意多,他把老匠人叫到跟前,好言好語地說道:“你給我能運走這銅牛,賞給你三百兩銀子。”

老匠人說道:“縣官老爺,實話對你說了吧,這是全城老百姓的銅牛,就是銀子堆成山,我也不賣呀。”

縣官一看用軟的不行,馬上變了臉喝道:“你想造反嗎?不運走銅牛,就把你帶到衙門去。”

到了大堂上,老匠人也不下跪,也不說話,縣官怎麽問,他連腔也不答。

縣官把驚堂木一拍,叫動起刑來,老匠人不但沒哀告,連哼一聲也沒哼,縣官看看沒法治他,把他關進牢裏去了。

什麽法也用到了,銅牛還是搬不走。它好像生根一樣地長在那裏。

這一年夏天,又下了若干天雨,百尺河裏,滾滾的黑浪頭,眼看就要漫進城墻,城裏真是翻了天一樣,孩子哭,大人叫,找不著個地方躲。

“哞!哞!”

銅牛叫了,叫得全城都能聽到。它再不是那個像在那裏生了根的銅牛啦,毛皮閃亮閃亮的,兩眼跟燈籠一樣,尾巴一撅,一溜閃光的向城墻上沖去了。這陣,浪頭已經要打進城墻了,泥鰍精在水裏翻騰著烏黑的身子。

神牛沖上了城墻,嘴伸進水裏,只一陣的工夫,就把水喝下去了。泥鰍精尾巴再甩的高,也攪不起那麽高的浪頭來了。

水下去了,那神牛又回到老匠人的屋裏,它又是銅牛的樣子了。又是生根樣地站在那裏。

這年,大水沒有漫進城來,縣官卻還是照常要那份修城墻的錢,可是他怎麽打呀、抓呀的,百姓也不往上繳,都在背後說:“咱們匠人老爺爺,給鑄出神牛來,再也不怕大水了。”

這話也傳到縣官的耳朵裏。他氣的肚子都要鼓破了,咬牙瞪眼的叫把鑄銅像的老匠人提上大堂,號令下去,斬首示眾。

縣官剛剛說完,只見地動屋搖,原來是銅牛叫了一聲,真好像霹靂那麽響,衙役、狗腿子都嚇慌了,腿一軟堆萎在地上。老匠人卻好似一根高大的石柱樣的立在那裏。

縣官也嚇的臉成了土色,卻還硬著嘴說:“把這妖人,推出斬首。”

話還沒說完,“哞!”

山崩地裂地又是一聲牛叫,震得縣官的耳朵嗡嗡地響,身子也抖做一堆兒,好幾個人才把他扶到後衙裏去,他只得把老匠人再下到牢裏。

縣官終於搜尋出一個毒法子來,把麥穰攙上石灰,裝了成千上萬的麻袋包。

第二年的夏天,大水又眼看著流進城墻來了,銅牛又變成神牛沖上了城墻,把嘴伸進水裏喝了起來。

衙役和狗腿子們也跟著趕了來,把裝著麥穰和石灰的麻袋包扔下水去。

神牛“咕咕”地喝著水,喝著喝著叫麻袋包塞住了嗓子眼啦。

泥鰍精趁空攪著黑浪,翻騰著進了城墻,衙役、狗腿子都向高高的衙門跑去,神牛仰著頭,兩只眼睛把水面都照明了,從後面追了去。

縣官、衙役、狗腿子都躲進了衙門,神牛只三角兩角就把衙門的屋全都撞翻,壞蛋們都砸進水裏去了。

它在水裏來來往往的,終於救出了老匠人,那兩只角好似兩只手樣的把老匠人托在水面上,隨水漂了下去,石灰在它嗓子裏燒了起來,越來越沒有力氣,隨水漂了五十裏,它把最後的勁都用了出來,爬到了岸上。

慢慢地它化成石頭了,老匠人痛心地流了一陣淚,他舍不得離開它,便在旁邊蓋了一座小屋住下。

小屋現在是沒有了,不過在牛身邊的一塊石頭上,還留著他的腳印。嘿,這遍方的人,誰也忘不了他。那神牛雖說化成石頭啦,卻還是那麽黃澄澄的,威威武武趴在那裏,角呀,身子呀,都能看得清楚。

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