因為站得太久,大家都有點累了,行德也覺得無聊,四下探望,所以無意中看到了那個小黑點似的人影。李元昊還在喋喋不休地向下面的人訓話,但是由於距離太遠,在行德他們站的地方一點也聽不到他在講什麽。

趙行德突然發現城墻上的小黑點不動了,又過了一會兒,它從城上飛了下來,後面還拖著一條長長的帶子。這一切都發生在一瞬間,並沒有引起任何人的注意。廣場上的人們還在聽李元昊冗長的訓話,就好像什麽事也沒有一樣。李元昊的聲音隨著風斷斷續續地傳到行德的耳中。

部隊這一夜是最後一次休整,第二天一早就開始向西挺進。趙行德一整天都在馬背上搖晃,到處迷漫著黃沙,他感到非常疲憊。

當夜部隊在一條乾涸了的河畔露營。白天太累了,行德一到宿營地就倒在地上睡著了。突然有人猛烈地搖他的肩膀,他睜眼看時才知道是朱王禮站在他的身邊,他見趙行德已經睜開了眼睛,就對他冷冷地說道:

“這次是真的。”

行德被他突如其來的話搞得有點丈二和尚摸不著頭腦,他問道:

“何事是真的?”

“這次真地死了,真的死了。”

朱王禮表情冷淡地又說了一遍,說完他一下子跌坐到地上。

“恕行德無禮,大人上次所言之事實不足信,不知此次是否當真?”

行德大聲答道。

“這一次是真的。昨天從城墻上跳下來,摔死了。到底還是一死百了。”

朱王禮說這番話時,行德猛然想起昨天自己親眼看到的那個沒有引起任何人注意的場景。那個像小黑點一樣的身影一定是回鶻王女。

“大人從何得知這個消息?”

行德心中大驚,說話的聲音不由自主地有點顫抖。

“李元昊為了這件事推遲了一天出發的日期。我是從知道實情的人那里得到的消息,沒有搞錯。”

朱王禮說完後低下了頭。兩人一時語塞,竟找不出合適的話說,都站在那里沈默了。還是朱王禮先開口:

“現在說出來也沒有什麽了,其實我也喜歡那個女子。直到現在還喜歡。我以前一直沒把女人當回事,但是自從見到你把那個回鶻女子帶到我跟前後,她就搞得我心神不定,實在是沒法子。”

“既然如此,那大人又緣何未能依我所求,始終與以保護呢?”

“不是我沒有照顧她,只是李元昊後來知道了,我也沒有辦法。那傢伙最後還是害死了她。”

朱王禮說到後來已經難過得說不下去了。但他提到李元昊時,好像這位統帥就在眼前,還是不由自主地將身體挺直,向前直視。

行德以前從未看到朱王禮像現在這樣垂頭喪氣。朱王禮似乎找不到出氣的地方,他忽地一下站了起來,重重地從肺腹中呼出了一口長氣,發出了一種奇怪的聲音。他擡起頭,仰面朝天,站在那里,良久未動。

行德將回鶻女子托付給了朱王禮後就到興慶去了,所以他並不知道朱王禮後來待她如何,今日終於將話說明了,想來倒成了一件好事,是該好好地反省一下了。行德回想起昨日與回鶻女子見面時的情景。她當時的表情中既有驚訝、喜悅,又有困惑和悲哀。她見到自己後立即打馬跑開,她肯定是感到茫然不知所措,才不得不一走了之。

一年過去,杳無音信,人也沒有回來,這錯當然是在自己身上。回鶻女子只好依從天命,除此之外,別無它途。想成為李元昊的側室,在此多難之秋,其實也無可厚非。她從城墻上飛身而下,結束自己的生命,也許正是表白她的一片真情。看來她也只能用這樣的方法來洗清自己的冤屈了。行德想到這些,心里充滿了對回鶻女子深切的愧疚和無盡的憐憫。

要是能夠如前所約,一年後回到她的身邊,她的命運肯定會與現在大不相同,雖然不敢說一定可以給她帶來幸福,但絕不至於迫使她從城墻上跳下。趙行德前思後想,最後認定她是為自己殉情而死。他開始為自己當初的負心而後悔不已。

部隊向著回鶻人的都城肅州進發了。從甘州到肅州有五百里路,大約需要走十天。第二天他們在乾涸的河岸上露營,此後就進入了一片平地,地上鋪蓋著一層細小石子和沙粒。沿路上逐漸呈現出沙漠的跡像,最後完全進入了沙漠。大沙漠中,寸草不生,只有一望無際、天地相連的一片黃沙。為了使牲口不致於陷於沙中,在馬蹄上安了木屐,駱駝蹄子上包了牦牛皮。

在沙漠中行軍了三日之後,總算來到一條大河的岸邊,看到了草地。但是渡過河之後還是一片荒漠。部隊又在沙漠中走了三天,走到一片鹽堿沼澤地邊。這一大片沼澤地一望無際,他們沿著周邊走了四十多里,一路上都是白花花的鹽堿,到處長滿了蘆葦。走過鹽堿地後,仍然是寸草不生的不毛之地。漸漸地向西南方向可以看得見冰雪覆蓋的高山,沿路也出現了一些樹木和人煙。這一帶的樹木多是杏樹,樹枝在狂風中不停地搖動。

離開甘州之後的第八天,部隊進入了肅州。來此之前,他們曾預料在路上會與回鶻的軍隊遭遇,但是直到現在,一個回鶻人的影子都沒有看見。肅州城的四周建有城墻,是一座都城,居民大多數是回鶻人,其間還有相當人數的漢人雜居。由於年深日久,地處偏遠,這里的漢人很多已經不懂漢語了。本來,回鶻人已經失去甘州,這里應是最後的根據地了,但他們卻未留一兵一卒,全部撤走,棄城而去。西夏軍兵不血刃,開進了肅州。

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