“那個男人,到底怎麽回事?”

就連堀田半左衛門也摸不著桂的心思,難道他真的是懦弱膽怯的人嗎?

自己的藩裏,正處於幕府與外國軍隊內外夾攻,局勢岌岌可危的地步,若還有一點血性的漢子,早已揮翅飛回祖國,投身戰場了,哪兒還有左顧右盼的考慮時間呢?

他還配稱為一名武士嗎?

堀田不禁如此想著。桂的過度小心,已經近乎膽怯了。

未免逃過頭了吧!

桂自己也意識到了這一點。一逃再逃,四處奔逃,最後,竟然成了為逃而逃。反而忘記了初衷,忘記了當時的豪雲壯志,只是一味的逃。

桂顯然也為自己這分苦悶的心情無法排解,終宵輾轉反側。夜裏,他數度爬起,在昏暗的燭光下,振筆疾書寫信給甚助、直藏兩兄弟。事實上,兩兄弟的住所近在咫尺,實在沒有特意寫信的必要。只不過,對當時的桂而言,並不在意收信人是誰,他只是想將郁積胸懷的苦悶,一吐為快罷了。從他的文章裏,很難讓人相信,一年前,他還是意氣風發的大英雄;而從纖弱潦草的字跡,更可以推知是在夜深人靜、無法入眠的狀況下草草成書。

昨日實在打擾各位。想到這世間的苦難與乏味,我實在無法閉眼。長夜漫漫,只要一想起眼前渺不可知的未來,不覺淒然淚下。即使如此,此刻的自己仍是不知所雲,總之,無論如何請甚助君將昨天我寫給你們的信,或是撕掉,或是送給我。(大概是昨天,桂也寫了一封充滿愚癡的信給甚助吧!)

那封信是大前天和各位分手後,回到家,無法入眠之下,胡亂草寫,實在沒什麽內容可言。此刻,我就算頹倒於荒郊野外,也無有遺憾。只是,一心羨慕那逐漸消褪而去的殘雪,盼望自己也能與它一起消逝在這地面上。(後略)

慶應元年正月中旬,桂在出石藩的消息,在京都不脛而走。

京都守護職立刻對出石藩在京都的藩邸發出通告,希望能在出石藩內逮捕桂,另一方面則從京都見回組中挑選出三名劍擊高手,前往出石。

食邑三萬二幹石的出石仙石家,對幕府來說,不過是個小小的外藩罷了。所以,對長州藩接二連三的悲運,仙石家不免把持同情的態度,對於幕府下令搜查一事,自然不甚熱中。藩中仕置家老森本儀兵衛召喚堀田半左衛門,也是這不久以後的事。

儀兵衛詳細地陳述有關搜查城中桂小五郎的事情。

“不過,這廣江屋的女婿孝助,是個外地人,從他的履歷、面相,怎麽看都難脫嫌疑。聽說你常與他下棋,他對你也比較沒有防備之心,你不妨探探他的口氣,如何?”

“只不過──”,儀兵衛繼續說道:“上頭也派了見回組的人前來搜查,所以,盡可能在他們到來之前,把這件事給解決。”

到底“解決”一詞,是指通知桂早點離開,還是憑半左衛門個人的力量捉拿桂?則不清楚。

堀田半左衛門來到昌念寺,拜托住持邀請廣江屋的女婿前來對弈。住持輕快的承諾後,立刻差遣小僧前去通知。

沒多久,桂來了。

兩人下起棋來,十足外行,才一會兒功夫,便下完了三局。

夜裏回去時,兩人向昌念寺借了一蓋燈籠。桂提著燈籠走在堀田的左方,為他照路。

“桂先生。”堀田冷不防脫口而出。

桂小五郎一時失手,燈籠掉到地上,滅了。他實在沒有料到堀田會知道自己的本名。

“我並沒有害你之心。”堀田說著。

“我有話跟你說,可不可以請你靠過來一點?”

由於天色太暗,視線並不清楚。不過,桂嚇得一腳踩進田埂旁蔥田裏的景象,堀田透過稀薄的月光,看在眼裏,不禁苦笑道:“既然如此,我把身上的大小刀也交給你好了。不過,這麽遠的距離,實在不方便說話。”

“──”

桂就像一只夜獸,帶著懷疑的眼光,全身神經都直豎起來,甚至還倒退了兩、三步。這時,就連個性溫厚的堀田也不禁怒從中來,大聲喝斥:“你連武士的話都不相信嗎?虧你還是名震京都的大英雄呢!”

“──”

“我是來通知你,最快明天幕吏就會抵達出石。不過,和這事比起來,貴藩此刻正處於內外受敵的存亡之際,為什麽你還有此間情逸致,在這山郊野外消磨余生?”

“我要回去!”桂突然大聲嘶吼,但未說明去處,只見他縱身一躍,身影立刻消失在暗夜中。這個人,謹慎過余,但在堀田半左衛門的喝斥中,卻猶如大夢初醒,一時,所有惰氣一掃而空。那一瞬間,他又恢覆往日雄心大志的桂小五郎。

回到廣江屋的桂,一臉嚴肅的表情面對甚助:“甚助君,這是我最慎重的請求,可不可以麻煩你跑一趟長州,替我打聽有關國內,以及幕府方面的警戒狀況?”

不愧是桂小五郎,即使是熱血沸騰的時刻,也不致貿然行動。為了回國,對於沿途的情況,調查得十分仔細。

“沒問題!”辦事俐落的甚助,當天晚上便弄到一張通行證,隔天一大早,出發前往長州。

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