乳母ざくら

 

三百年前,在伊予國【注一】溫泉郡的朝美村裡,住著一位名叫德兵衛的大善人。這德兵衛是村里及周邊最有錢的財主,家資萬貫,卻並不恃財驕橫,因此頗受村人愛戴,村人一致推舉他做了村長。然而美中不足的是,德兵衛到了四十歲,還未嘗過身為人父的滋味。為擺脫膝下無人承歡之苦,德兵衛和妻子常到朝美村著名的西法寺裡,向不動明王燒香許願,期望求得一子半女。 

正所謂「心誠則靈」。這一年,德兵衛夫妻如願以償,妻子懷胎十月,產下一女。女娃兒生得粉嫩可愛,人見人誇,德兵衛替她取名「小露」。因為母親的奶水不足,德兵衛便請了位喚作阿袖的女子,來當小露的乳母。 


年復一年,小露在父母與乳母的關懷呵護下,逐漸長大,成了一個亭亭玉立的美少女。可是,十五歲那年,小露不幸生了場大病,每個醫生都認為已經無藥可治。
 

視小露如同己出,像親生母親一樣疼愛她的乳母阿袖,焦急萬分。於是便暗中來到西法寺,在不動明王神像前,誠心實意地為小露祈禱。

 

整整二十一天裡,阿袖日日虔誠膜拜,並供上鮮花素果。到了結願之日,小露竟奇蹟般的痊癒了。 

德兵衛一家上上下下,無不喜出望外。為了慶賀愛女康復,德兵衛把親戚鄰居好友等全部請來,熱熱鬧鬧地擺宴款待。然而,就在大宴賓客的當晚,乳母阿袖卻突然染上急病。隔天一旱,醫生通知說,阿袖已病危。 

德兵衛家中為這突如其來的壞消息悲傷不已,他們聚在阿袖的床邊,唏噓流淚,準備同阿袖告別。阿袖強撐著病體,緩緩道出了一段不為人知的緣由:

 

「現在,是時候把真相告訴諸位了。事實上,我曾向不動明王許下誓願,只要小姐能安然無恙,我願意代小姐而死。如今,神明已經實現了我的願望,那麼,就該輪到我實踐諾言了。各位,請不要為我的死而感嘆悲哀……我還有一個小小的請求,原本,我想把一株櫻樹,作為謝禮及紀念之物,供獻到西法寺內。這也是當時我向神明立下的誓言。但如今我已無法親手種下櫻樹,就請替我履行這最後的心願吧!……在此先告別了。我能代露小姐而死,心滿意足,還請各位多多珍重。」

 

話語甫畢,阿袖就離開了人世。

 

阿袖的葬禮結束後,小露的雙親擇了個吉日,親手將一株精選出來的上好櫻樹,栽種在西法寺內。這棵櫻樹茁壯成長,並在來年的二月十六日──阿袖的忌日,開出了美麗燦爛的花朵。 

此後的二百五十四年間,這株櫻樹總在二月十六日如期開花,從未間斷過。其花粉紅與素白相間,白裡泛紅,酷似女子因分泌乳汁而濕濡的乳房。世人對此嘖嘖稱奇,因此,就把此樹稱為「乳母櫻」。

 

【注一】伊予國,屬南海道,俗稱予州,今愛媛縣。 

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