在伊予國的和氣郡,有一株歷盡滄桑的老櫻樹,聲名遠揚,被人們稱為「十六櫻」。

這一名字的由來,乃是因為此樹開花的日子,都在每年舊曆的一月十六日──並且僅開這一天。本來櫻樹的自然習性,是要等春季才開花,而此樹卻在如此大寒的時節裡綻放花蕊,實在令人驚奇。其實,在這株老樹裡,棲住著某人的魂靈,方才導致「十六櫻」並不藉由自身的生命力而開花。

 

那人是伊予國的武士。這株櫻樹,原先生長於武士的庭院內,通常在三月底或四月初開花。當武士還是個孩子時,經常在樹下玩耍。他的父母、祖父母和列祖列宗們,伴著櫻樹的一次又一次花開花落,度過了了漫長的年月,盡皆壽過百歲。每逢春季來臨,他們就在色彩明豔的長紙箋上,書寫下讚頌櫻樹的和歌。後來,武士自己也活到耄耋高壽,子女們個個都先他而去。這世上除了老櫻樹外,再也沒有能令孤獨的老人喜愛的事物了。不料,某年的夏天,這株老櫻樹竟然枯萎而死了。 

老櫻樹的凋亡,讓老人極度悲傷。好心的街坊鄰里們,找了株長勢喜人的幼櫻樹,種在老人的庭院裡,希望能藉此安慰老人。老人強作歡顏,向鄰居們道謝。然而實際上,他太喜愛以前那株老櫻樹了,天底下任何事物,都已經無法寬慰他內心失樹的哀痛。

 

老人冥思苦想,終於想到了一個救活老櫻樹的方法:一月十六日這天,老人獨自來到庭院,跪在枯萎的櫻樹前,向它說:

 

「我懇請你復生歸來,再度開出繁盛的花朵吧。為此,我願獻出我的生命,代你赴死!」

 

那時的人們相信,藉助神的恩惠,能將自己的生命轉給另外的人或動物,甚至是樹木。這種生命遷移讓渡的事情,被稱為「替身代」。隨後,老人在樹下鋪開白布和坐墊,端坐於坐墊之上,按照武士的方式切腹自殺了。他的靈魂附著到樹上,老櫻樹立時復活,開出了似錦的繁花。 

從那時起直到今日,這株「十六櫻」便只在白雪紛飛的一月十六日,才會開花。

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