中國 由於橡膠樹液在夜晚的流動性最 佳,西雙版納的採橡膠工人作業時,用 頭燈照亮樹木,如同這張長時間曝光的 照片所示。乳膠從樹皮上的切口滴入容 器中。一棵典型的橡膠樹每天只能生產 數盎司的橡膠。

歐洲與北美各國政府不願仰賴一個不受他們政治掌控的國家所握有的商品。英國邱園植物園的官員開始尋找能被收買的人,幫他們把橡膠樹種子帶出亞馬遜。亨利.亞歷山大.威克漢就此登場;這名男子一直到今天仍為巴西人所唾棄。

生於1846年的威克漢是一名野心勃勃的企業家,但是他的無能與他的野心不相上下。1870 年代,他和妻子正努力在亞馬遜下游的森塔林小鎮建立一座種植菸草與甘蔗的農園。邱園和他聯絡後,他收集了超過半噸的橡膠樹種子, 將它們裝上一艘開往倫敦的船。他帶著7萬顆種子出現、並要求英國官員付錢買下每一顆種子的時候,他們簡直嚇壞了。不過這些種子的嫩芽最終還是送往了英國、法國和荷蘭在亞洲的殖民地。想成為橡膠大王的人湧入赤道森林,揮砍斧頭、點燃火把。到了1910年,已經有超過5000萬株來自南美洲的樹在亞洲生長。次年,隨著大批亞洲橡膠進入市場,巴西的橡膠價格大跌。在巴西人的震驚與憤怒中,他們獲利豐厚的橡膠產業在幾個月內就崩潰了。

在接下來的數十年,東南亞成為橡膠生產的溫床,巴西橡膠樹廣泛分布於現在的馬來西亞、印尼,以及泰國、柬埔寨、越南和緬甸的南部。暴富起來的農園主人搶著在新加坡置產。永遠在周遊列國尋找商機的威克漢被捧為新興產業的創造者,他戴起鸚鵡貝領帶夾、身穿繫著銀鏈的背心,還留著濃密、捲曲的八字鬍,像茂盛的熱帶藤蔓一般掛在下巴上。

威克漢死於1928年,亨利.福特在前一年取得了下亞馬遜盆地塔帕若斯河畔的土地。福特非常討厭依賴亞洲的橡膠,因此決定自己成為供應者。數千名工人從雨林中開闢出一座美國中西部風格的新都市,蓋了一排排典型的美式平房、浸信會教堂,還有一條有美式烘焙坊、餐廳、裁縫店、製鞋店和電影院的大街。這裡很快就被暱稱為福特之城,擁有亞馬遜地區唯一的18洞高爾夫球場。開發的規模很龐大:市區大到能容納數十萬人。福特總共花了2000萬美元建造它,相當於現在近3億美元。

徹底的災難很少見,但這個開發計畫就是其中一樁。不可思議的是,這間公司在規畫面積是臺北市加新北市四倍半的橡膠園以前,並沒有事先諮詢過任何對種植巴西橡膠樹有一點了解的人。首先,這片土地根本不適合大規模種植橡膠。這裡的土壤多沙,而且降雨有明顯的季節性。如果當時有植物學家在場,福特可能就會知道為何在野生環境中不會看到群聚生長的橡膠樹:因為它們非常容易受到南美葉枯病的侵襲。(收藏自 國家地理雜誌

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