許多民族都認為自個兒是世界上最優秀的,這似乎是個相當普遍的現象。猶太人、日耳曼人何嘗不是自視甚高?猶太教認為上帝只降恩於猶太人,據說只有猶太人才是上帝的選民。這麽一個優秀到“上帝惟一選民”地步的民族,當初肯定沒想到若幹個世紀之後竟然被希特勒那幫種族主義者鄙夷地判為應從肉體上消滅的劣等民族吧?在希特勒們的辭典裏,猶太人已被上帝一腳踢開了,他們所屬的所謂“純種的雅利安人”——日耳曼民族才是不折不扣百分之二百五的上帝的選民呢。所以,種都是別人的壞,瓜都是自己的甜,古今中外,概莫能外。

事實證明,猶太人雖不是上帝惟一的選民,但也絕不是上帝的棄兒。猶太民族不僅湧現出的思想家科學家多,而且擁有億萬家財的富賈巨商的數量也居於世界各民族之前。馬克思、愛因斯坦、弗洛伊德等一大批猶太人都是令世人矚目的天才。在美國屈指可數的億萬富翁中,猶太人就占了一半以上。猶太人能為這個世界貢獻出這麽多巨子,酷愛讀書肯定是緣由之一。猶太民族的小孩稍微懂事時,母親就會在《聖經》上滴一點蜂蜜,讓自己的孩子去吻,使其從小就知道書本是甜蜜的。據統計,以色列人均擁有圖書館和出版社的數量居全球之冠。這個僅有五百多萬人口的國家,持有借書證的就有一百多萬人。以色列的書刊價格非常昂貴,每份報紙售價六美元,訂一份報紙每月需要一百多美元,而普通以色列人對訂閱報刊卻十分慷慨大方,每家每年都要訂閱好幾份報刊。這麽一個崇尚讀書堅持不懈學習的民族,得不到豐厚的回報那是不可能的。

俄羅斯民族愛讀書也是出了名的。不管發生了什麽事,哪怕天快塌下來了,他們的書還是照讀不誤。蘇聯1991年的“八一九”事件夠大了吧?然而就在數十輛坦克駛進紅場的那一天,國際圖書聯合會第六十二屆大會在莫斯科開幕。主持會議的蘇聯女館長把文化部部長介紹給大家說,按照慣例,作為東道主,國家高層領導人應該出席今天的開幕式,因為發生了意外,只好向大家表示歉意;但書籍是永恒的,書,也會給我們帶來和平。在動蕩不安的日子裏,莫斯科的地鐵車站、公園、購物的隊列中都有手不釋卷的俄羅斯婦女。蘇聯解體後,圖書館與民眾的生活一樣陷入相當困難的境地,但民眾的讀書熱情卻絲毫未減。即使在迄今尚未通公路或電話的村莊,人們依然堅持保存農村圖書館。莫斯科現有圖書館四百多個,每天到圖書館去學習的人總是在數千以上,人們在那裏讀書看報、準備功課。其中,三十歲以上的婦女越來越鐘情於俄羅斯古典文學,用於讀書的時間越來越多。有的老年婦女讀者利用圖書館的歷史已有二十多年。秋千架上、白樺林中,常常可以看到祖孫同讀一本書,母親在給繈褓中的孩子講故事……約一億四千萬俄羅斯人,私人藏書就近兩百億冊,每個家庭平均藏書近三百冊。有的家庭簡直就是一個小圖書館,並常常把自己的藏書借給鄰居、同事和孩子們。中心城市是這樣,邊緣地帶亦是如此。在海參崴,商店內沒有顧客的時候,年輕貌美的女店員安靜地坐在櫃台內側看書。在許多公共場合,都能看到許多俄羅斯人手不釋卷的專注神情,那書多是厚厚的各種名著的精裝本。無論外界如何嘈雜,他們一如既往恬靜地神馳在自己的世界中。這麽一個愛讀書的民族,有什麽艱難困苦不能戰勝呢?

在我們以往的印象中,美國人好像有點吊兒郎當,不大愛讀書。然而這兒又用得上中國那句老話了:老皇歷翻不得了。據調查,如今美國人業余時間最喜歡的三項活動所占時間分別為:一是與家人和孩子玩,占20%;二是看電視,占21%;三是讀書,占35%,高居榜首。美國的孩子5歲就到公立學校上學前班,許多家長在此之前就開始讓孩子讀書。各種兒童教材層出不窮,公共圖書館定期組織各種閱讀活動。例如,在波士頓的公共汽車或地鐵上,常常看到前後左右的人在那裏聚精會神地讀書。近年來,洛杉磯一年一度的圖書節每次都吸引約十五萬人參加。2005年全美的圖書節在加州大學洛杉磯分校舉行,學校的音樂廳、講座廳都派上了用場,幾乎每場演講會門前都有人排隊等候空位。《紐約時報》專欄作家愛瑞克·奧特曼(即《當總統們撒謊時》一書的作者)參與的一個題為“謊言、欺騙、掩蓋”的討論會,聽眾絡繹不絕,門外不斷有人往裏擠,令組織者意想不到,只好出動消防隊員來維持秩序。嘉賓有美國前國務卿奧爾布萊特女士、數位參議員、十幾位普利策獎得主。共有380名作家參與了96場演講會和討論會,6個書朗誦或詩朗誦舞台劇參加了演出,400家出版社的圖書參加了展銷。美國人很忙,但忙有忙的讀書辦法,大量圖書被錄音、制成光盤和磁帶,供人走路、開車、健身時聽。怪不得美國人在世界上這麽牛氣,原來人家也是個玩命讀書的民族。

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