紐約時報:鐵軌上的新絲綢之路 (上)

中國國家主席習近平於9月3日至13日對哈薩克共和國、烏茲別克共和國、吉爾吉斯共和國進行了國事訪問。9月7日,習近平在哈薩克斯坦倡議用創新的合作模式,共同建設“絲綢之路經濟帶”。

 10月3日,習近平在印度尼西亞國會大廈發表演講。演講中,習近平指出,東南亞地區自古以來就是“海上絲綢之路”的重要樞紐,中國願同東盟國家加強海上合作,共同建設21世紀“海上絲綢之路”。

 早在上世紀90年代初,中國就率先提出了建設“新絲綢之路”概念。經過20多年中國與歐亞各國關系的不斷深入,古絲路上的沿途國家逐漸接受了‘新絲綢之路’,並化為實際的行動,特別是在交通互聯互通方面,以此帶動絲路沿途各國政治、經濟、文化的共同繁榮。

 《紐約時報》中文網刊文《鐵軌上的絲綢之路》,最初發表於2013年7月21日。文章敘述了矽谷電子企業惠普(Hewlett-Packard)如何率先重啟絲綢之路。惠普通過穿越哈薩克斯坦的西行陸路運輸線,使得其集裝箱離開重慶19天之後,抵達了德國的杜伊斯堡。以下為全文內容。

 26歲的火車司機阿紮馬特?庫利耶諾夫(Azamat Kulyenov)將黑色的操縱桿向前推,1800噸重、近半英裏長的特快貨運列車朝西面起動,開始穿越哈薩克斯坦東部廣袤荒涼的草原,距離中國邊境越來越遠。

 哈薩克斯坦邊境小鎮多斯特克的調度員給予這列貨車最高通行權限,優先於包括客列在內的其他所有列車。車上有受過特別訓練的警衛。在後來的旅程中,當列車橫穿杳無人煙的歐亞大草原時,端著AK-47突擊步槍的警衛登上火車頭,留意可能試圖開到近旁搶劫列車的強盜。有時候,警衛甚至還會坐到鋼質集裝箱的頂上。

 這列火車基本沿著傳說中的絲綢之路行駛。這條連接中國和歐洲的古道曾用於運輸香料、珠寶,當然還有絲綢,直到6個世紀前遭到棄用。如今這條陸上運輸線因一種新的貴重貨物而得到覆蘇,那就是每年在中國生產的數以百萬計的筆記本電腦及配件,收貨方是倫敦、巴黎、柏林和羅馬等歐洲城市的客戶。

 矽谷電子企業惠普(Hewlett-Packard)率先重啟這條自羅馬帝國時期就聞名西方的線路。過去兩年,惠普越來越頻繁地借助以50英裏(約合90公裏)時速穿越中亞的特快列車,將筆記本電腦及配件運送到歐洲的商店。最初,這不過是夏季月份的一種嘗試,現在,惠普會在這條7000英裏長的線路上每周至少發車一次,如果需求旺盛,還會增加到三次。惠普計劃今年冬季也通過鐵路運輸,該公司采取了周全的措施,以保護貨物免受有時降至零下40度的低溫的損傷。

 盡管這條線路仍僅占從中國到歐洲的總貨運量的一小部分,但其他一些公司也開始追隨惠普的腳步。中國當局最近宣布,今年將有6趟長貨運列車從華中制造業中心鄭州開往德國的漢堡,首列於周三出發,其路線與惠普的列車大體相同,途經中國西部、哈薩克斯坦、俄羅斯、白俄羅斯和波蘭。當局還表示,明年這條路線將安排50趟貨運列車,運輸價值10億美元(約合62億元人民幣)的商品。本月的第一趟列車運載價值150萬美元的輪胎、鞋類和服裝,而回程列車上將運載德國的電子產品、工程機械、整車、汽車部件和醫療器材。

 DHL公司6月20日宣布,已開通從中國西部的成都經哈薩克斯坦抵達波蘭的每周特快貨運列車服務。一些貨運業高管披露,惠普的一些電子業競爭對手正處於開始采用這條線路從中國出口的不同階段。

 絲綢之路從來就不是單一線路,而是騎著駱駝和馬的商隊所用的一個道路網。它始於公元前120年左右,那時中國的首都是中西部的長安(這裏最為出名的是兵馬俑)。這些商隊從穿越中國西部的荒漠地區啟程,然後翻越西部邊境(另一邊是今天的哈薩克斯坦和吉爾吉斯斯坦)的山脈,走過人煙稀少的中亞大草原,抵達裏海或更遠的地區。

 在歐洲的黑暗時代和中世紀早期,這些運輸線持續繁榮。不過,隨著13世紀和14世紀航海的發展,以及中國的政治中心東移至北京,其經濟活動也轉移到了沿海地區。

 今天,經濟版圖又一次處於變動之中。過去10年,中國東部城市的勞動力成本激增,制造商正試圖通過將生產轉移到內陸地區來降低成本。采用卡車把產品從內陸的新工廠運輸到沿海的港口既昂貴又緩慢。高油價讓航空貨運貴得離譜,還驅使全世界的集裝箱班輪公司大幅降低船速。

 慢速能降低油耗,但造成的延遲惹惱了惠普這樣的高價值電子商品的貨主。這種延遲推高了它們的成本,並讓它們更難以應對遙遠市場的消費者需求變化。

 采用卡車把商品從內陸的工廠運輸到深圳或上海的港口,然後裝船啟運,繞過印度、穿過蘇伊士運河,這得花上5周時間。“絲綢之路”列車能把從中國西部到西歐零售配送中心的運輸時間縮短到3周。海運目前仍比鐵路運輸大約便宜25%,不過海運所需的額外時間所帶來的成本相當可觀。

 華碩(Asustek)董事長施崇棠(Jonney Shih)表示,從海運轉為鐵路運輸,“庫存成本和交貨期將有極大改善。”華碩是全球第三大平板電腦制造商,僅次於蘋果和三星。施崇棠的公司也開始試水絲綢之路。

 

 競相采用鐵路運輸

 在西方,重慶最出名的是二戰期間被國民黨政府用作“陪都”,如今它是一座霧都,市中心坐落在揚子江河灣包圍的峭壁之上。重慶的市區人口接近1300萬,另有1500萬人生活在附近的農村地區,也在重慶市的行政管轄區內。

 上世紀70年代末,鄧小平帶領中國走上開放的道路,開始吸引外國投資。在接下來的四分之一個世紀裏,重慶是人口流出地,人們紛紛到沿海地區尋找薪水更高的就業機會。但在最近幾年,重慶崛起為中國西部的工業中心,吸引了化工巨擘巴斯夫(BASF)和福特汽車(Ford Motor Company)這樣的跨國企業。四年前,惠普開始將生產從上海轉移到西部。如今,惠普的代工廠在重慶雇傭了8萬名工人,年產2000萬台筆記本電腦和1500萬台打印機。

 大型台灣電子產品代工制造商富士康(Foxconn)在附近的成都市雇傭了兩倍於上述人數的工人,主要制造蘋果的iPad。該公司也在把深圳的生產活動陸續轉移到這裏。

 惠普的高級副總裁托尼?普羅菲特(Tony Prophet)表示,在重慶開始生產後,該公司幾乎馬上就開始考慮西行的鐵路線。他還稱,惠普的策略是轉移產品,而不是轉移人:與其鼓勵內陸省份的人到沿海地區的工廠工作,不如在內陸省份進行生產,然後從那裏發運產品。

 為了吸引惠普,重慶市在機場新建了一條長度足以讓波音747貨運飛機起降的跑道。從這裏將貨物空運到歐洲只需一周時間,包括辦理海關手續在內。

 但是,油價持續高企讓空運成本高得可怕,相當於鐵路運輸的7倍。惠普還對空運產生的碳排放量感到擔憂,因為它相當於鐵路或海運的30倍。

 用卡車將電腦運到沿海地區,再將它們裝船運出,意味著有大筆資金被套在穿越南海和印度洋的庫存上。一旦競爭對手發布突破性產品,這種延遲將使企業難以迅速調整歐洲的銷售策略。於是,惠普開始尋找穿越哈薩克斯坦的西行陸路運輸線。

 哈薩克斯坦總統努爾蘇丹?A?納紮爾巴耶夫(Nursultan A. Nazarbayev)一直對這個想法加以鼓勵。去年12月,他要求哈薩克斯坦升級鐵路網,重拾該國在歷史上曾經扮演的亞洲十字路口的角色。他說,“我們正在修建連接西歐和中國西部的運輸走廊,重築一條新絲綢之路。”

 哈薩克斯坦境內已有8700英裏的鐵路線,現在正在快速修建東至中國邊境、南到土庫曼斯坦的新鐵路。哈薩克斯坦國家鐵路有限公司(Kazakh National Railways)負責物流工作的副總裁卡納特?K?阿爾普斯巴耶夫(Kanat K. Alpysbayev)稱,他們的目標之一是將中國和伊朗經土庫曼斯坦連接起來,前提是伊朗的政治局勢有所改善的話。哈薩克斯坦鐵路部門也正在就修覆並管理阿富汗的鐵路網進行談判。中國企業正在那裏修建一座大型銅礦。

 將更多的貨物從中國經鐵路運往歐洲的努力,得到了一項發展的有力幫助。但這件事如此不引人註目,以至於運輸業以外最初幾乎沒有人註意到。哈薩克斯坦、俄羅斯和白俄羅斯創建了一個2012年1月全面生效的海關聯盟,取消了穿越三國邊境時冗長的海關檢查。此舉為運輸節省了好幾天時間,還大大減少了貨物失竊的情況。

 哈薩克斯坦的鐵路計劃刺激了地區競爭的出現。6月21日,俄羅斯總統弗拉基米爾?V?普京(Vladimir V. Putin)宣布了一項430億美元基礎設施建設計劃,該計劃主要是為了升級與中國相連的鐵路,特別是改善西伯利亞大鐵路的狀況。這一競爭最終給那些在中國制造產品的生產商帶來好處,比如惠普公司。

 惠普的電腦和零配件的旅程,始於重慶鄭曉雪(音譯)這樣的工人手裏。鄭曉雪是個開朗的18歲女孩,從小在重慶郊區的祖父母家裏長大;她的父母曾在深圳的一家塑料廠工作。毗鄰香港的深圳現在的工資水平已達到每月500美元。

 但是她的父母現在已經回家,抱怨深圳的飯菜和他們喜歡的川菜相比平淡無味,讓人沒胃口。所以鄭曉雪沒有出遠門打工,而是找了一家為惠普生產筆記本電腦的台資廠打工,月工資為190美元,公司提供食宿。

 鄭曉雪一邊吃著工廠食堂裏免費提供的豬肉燉白菜一邊說,“工作時我們說普通話,但是下班以後,我們主要說四川話,因為幾乎所有人都是四川人。”

 在庫利耶諾夫將要駕駛的那列火車上,工人們將成品筆記本電腦裝入43個特別設計的惠普深藍色集裝箱,再將電腦顯示器裝入另外7個同樣的集裝箱。這些集裝箱每個長40英尺(約合12米)、寬8英尺,高9英尺6英寸。這50個集裝箱用一串串的鎖鎖得嚴嚴實實,然後在重慶鐵路集裝箱中心站被裝上火車。這列火車在6月14日出發。

 這列滿載惠普產品的專列要用5天時間穿過中國西部2000英裏的路程,到達哈薩克斯坦的東部邊境。

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