吐蕃軍的這種陣勢他們以前並未見過,所以雙方剛一接觸,就攪作一團。朱王禮率領的一彪馬隊一直衝入敵方中軍,但隊形仍然保持不亂。吐蕃軍見這一隊騎兵來勢兇猛,不住地朝他們放箭。西夏軍這條長蛇在布滿了吐蕃軍的原野上左沖右突,不斷變換隊形,時圓時直,翻轉交叉,直攪得吐蕃軍里陣腳大亂。

西夏軍馬隊的鐵蹄之下無數的吐蕃兵士喪命,但他們的弓箭也射傷了西夏軍不少的人馬,所以西夏軍也在漸次減員。趙行德一時根本不知道,兩軍相互廝殺,到底誰家損失更大。他不時地聽到朱王禮在身後大聲疾呼,但卻聽不清楚他在喊什麽。

行德逐漸感覺到他們正處在一個不利的位置上。倒並不是說他們已被對方包圍,只是一旦停止奔跑,就會遭到吐蕃軍飛蝗般的羽箭的攻擊。行德乘朱王禮的馬跑過來時,向他進言,吐蕃軍的人多,應該先率隊撤退,暫避其鋒芒為好。朱王禮滿臉通紅,殺氣直沖牛鬥,他厲聲問道:

“無論如何都無法取勝嗎?”

他問完後,馬上又說:

“好,就依你的,先撤下去吧,下次再說。”

朱王禮這個人一旦下定決心,行動起來是很迅速的。他立即讓一隊騎兵去傳達他的命令。不一會兒,西夏軍的馬隊就掉轉了方向,長長的隊伍從戰場中撤了出來。

西夏軍在遠離戰場的地方停了下來。經過短暫的休整,朱王禮命令再度進擊。朱王禮和趙行德率兩隊人馬組成連環之勢,衝入敵陣。一場惡戰迅即重新開始。

這一仗直殺到日落西山,夜色悄然籠罩著整個戰場。淡淡的月光照亮了戰場上的每一個角落。鹽堿地的表面看上去像是上了一層琺瑯釉一樣,約顯青色。夜間寒氣逼人,已經開始出現霜凍。

由於夜色的籠罩,吐蕃軍弓箭的作用已經大大減弱,戰場上的局勢正朝著有利於西夏軍的方向發展。朱王禮改變了打法,他將部隊分成幾路,交替上陣,讓己方的士兵輪番休息,而攪得敵方的人馬一時也不得安寧。吐蕃軍幾度前來糾纏,都被朱王禮的馬隊衝散。

戰鬥直到深夜還沒有結束。次日拂曉,朱王禮才下達了停止攻擊的命令,他將部隊召集到一起。吐蕃的前軍幾乎傷亡殆盡,全面崩潰。與此同時,至今尚未參戰的西夏軍本部已向佈置在二十里開外的吐蕃大本營進軍。

朱王禮率領人馬回到肅州城內。他們剛一進城,就開始下起雪來。第二天下午,襲擊吐蕃大本營的西夏軍本部就高奏凱歌,踏雪歸來。

戰勝吐蕃之後不到十天,瓜州太守曹延惠就親率千餘騎人馬來降西夏。這事真是始料未及,喜從天降。這樣一來,西夏就可以不動一兵一卒,將瓜州置於自己的統治之下。

瓜州和沙州都是漢人的地盤。實權曾一度掌握在節度使張氏一族的手中。現在已被曹氏一族取而代之。節度使曹賢順親自坐鎮沙州,而封其弟延惠為瓜州太守。然而瓜州離肅州較近,延惠恐遭西夏入侵,故自行來降,願為西夏之臣屬。

西夏對作為西域門戶的瓜、沙二州垂涎已久,早就想尋機進軍,只是這兩個州的事情頗有點棘手,它們的統治者與以往已經攻克了的涼、甘、肅三州的統治者不同,不是吐蕃,也不是回鶻,更不是其支系,而是堂堂的大漢民族。雖然兩州不在大宋的治下,已成一個獨立王國,但也並不是說與宋朝一點來往都沒有了。而且,曹氏的沙州節度使職務,名份上還是由宋朝任命的。要不是在瓜、沙二州與中原之間有異族盤踞,這兩個州理所當然地屬於宋朝。這兩個州由於異族的隔絕,與中原分離,不得已才采取了獨立王國的形式,成了漢人居住的島區。但是雖然形同小島,瓜、沙二州卻地處河西走廊西部,扼守要沖,是名副其實的西域門戶,所有西來的文化,都要經過此地才能傳到東方諸國去。當然,所有從西域來的物產也要經過這里狹隘的通道,才能由駱駝運往東方。

現在,兩州之一的瓜州自己來降,願向西夏稱臣,當然使西夏的統治者大受鼓舞。所以軍中有很多人都認為,瓜州既已歸於西夏,西去的第一道屏障不攻自破,此等千載難逢之機豈可坐失,何不乘勝進軍沙州,一鼓作氣,掃平河西走廊,完成打通西域之大業。在行德的隊伍中也有人如此言傳。但是,最後出人意料的是並沒有繼續作戰,西夏軍本部的大多數人馬都撤離了肅州,只留下了朱王禮和其他兩三支部隊。肅州城地處沙漠之中,長久無雨,趙行德在這里每日並無什麽事可做,所以他經常踏著沙土,去寺廟里借閱藏經,生活倒也安穩。

第05章·駐瓜州朱王禮納小妾 訪興慶趙行德聘秀才


明道元年(公元1032年)西夏王德明駕崩,享年五十一歲。太子元昊承繼大統。德明生前性情溫和,對宋、契丹兩國采取了首鼠兩端的政策,終其一生,雖然說鮮有建樹,但對蒸蒸日上的西夏國也無大過。

元昊與其父在性格上大不相同,他是一個勵精圖治、志向深遠的人。在對宋與契丹的政策上也常與德明意見相違。德明一直將兵權委托給他,所以元昊年紀不大,實戰經驗卻很豐富,歷次征伐,攻必克,戰必勝,現在又接連收服了涼、甘、肅三州,這使得他更加躊躇滿志,充滿信心。元昊原來就認為西夏人應該按照自己的風俗和習慣生活,他曾為德明經常身著宋朝賜給的華麗衣裳而屢次上諫,這些事在西夏國一時傳為口碑。

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